Imagen cortesía de NASA / JPL

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Los planetas de nuestro sistema solar se muestran de arriba a abajo: Mercurio, Venus, la Tierra (y nuestra luna), Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

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Aprenda sobre el vecindario de la Tierra.

Miles de años antes de la invención de Internet o Super Mario Kart, la gente se entretenía mirando el cielo nocturno y conectando las estrellas para crear imágenes, llamadas constelaciones, de animales, objetos y héroes legendarios. Pero estos antiguos astrónomos notaron que algunas estrellas no cooperaban con las constelaciones. Estas extrañas bolas de luz seguían sus propios caminos a través del cielo nocturno, por lo que los antiguos griegos los llamaban “planetas”, es decir, vagabundos. En 1930, se habían descubierto nueve planetas: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón.

Pero, ¿qué es exactamente un planeta? Parece una pregunta fácil. Después de todo, ¡estás parado en uno ahora mismo! Pero la definición científica era bastante vaga hasta hace poco. El descubrimiento de otros “vagabundos” del sistema solar que rivalizaban con Plutón en tamaño hizo que los científicos se preguntaran de repente qué no era un planeta. Juntaron sus cabezas en 2006 y propusieron tres condiciones para la condición de planeta: un planeta debe orbitar alrededor del sol, ser lo suficientemente grande para que su propia gravedad lo moldee en una forma esférica y debe tener una órbita libre de otros objetos pequeños. Desafortunadamente para Plutón, nuestro antiguo “noveno planeta” no cumplió con la tercera condición. Fue degradado a un “planeta enano”, una clasificación de objetos del sistema solar sobre la que puede leer aquí.