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Planetas enanos

febrero 9, 2021

Pobre Plutón. Como si el largo viaje de esta lejana bola helada alrededor del sol, una trayectoria aplastada que lleva 248 años, no fuera lo suficientemente extraño, la historia de Plutón dio un giro aún más extraño en 2006, cuando los astrónomos lo despojaron de su estatus como nuestro noveno planeta. Pero la pérdida de Plutón fue en realidad una ganancia para los aspirantes a astronautas. De repente, el sistema solar ofreció nuevos “planetas” para explorar. Los astrónomos acuñaron el término “planeta enano” para reclasificar a Plutón, que se convertiría en un representante de este nuevo club de cuerpos celestes. Y la membresía está creciendo rápidamente.

Si bien los planetas estándar deben cumplir tres criterios, los planetas enanos solo necesitan marcar dos: deben orbitar alrededor del sol y tener el tamaño suficiente para que su gravedad los aplaste en una forma esférica. Junto con Plutón, los astrónomos han identificado otros cuatro planetas enanos. La mayoría de ellos se unen a Plutón en el llamado Cinturón de Kuiper de cometas en espera más allá de la órbita de Neptuno. Está Eris, que rivaliza con Plutón en tamaño, y Haumea con forma de huevo, uno de los objetos que giran más rápido en el sistema solar (su “día” dura solo cuatro horas). Mighty Ceres, el mayor de los asteroides con casi 600 millas (966 kilómetros) de diámetro, se une al club de planetas enanos del Cinturón de Asteroides. Los astrónomos sospechan que decenas, posiblemente cientos, de planetas enanos esperan ser descubiertos. Quizás algún día encuentres uno de estos mundos diminutos.

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