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Historia de los viajes espaciales

febrero 9, 2021

El primer terrícola en orbitar nuestro planeta tenía solo dos años, fue sacado de las calles de Moscú apenas más de una semana antes de su histórico lanzamiento. Su nombre era Laika. Ella era un perro callejero terrier y, según todos los informes, un buen perro. Su vuelo de 1957 allanó el camino para la exploración espacial cuando los científicos no sabían si el vuelo espacial era letal para los seres vivos.

Los humanos son exploradores. Desde antes de los albores de la civilización, hemos sido atraídos por el horizonte para encontrar comida o más espacio, para obtener ganancias o simplemente para ver qué hay más allá de esos árboles, montañas u océanos. Nuestra capacidad para explorar alcanzó nuevas alturas, literalmente, en los últimos cien años. Los aviones acortaron distancias, simplificaron los viajes y nos mostraron la Tierra desde una nueva perspectiva. A mediados del siglo pasado, apuntamos aún más alto.

Nuestros primeros pasos en el espacio comenzaron como una carrera entre Estados Unidos y la ex Unión Soviética, rivales en una lucha global por el poder. Laika fue seguida en órbita cuatro años después por el primer ser humano, el cosmonauta soviético Yuri A. Gagarin. Una vez alcanzada la órbita terrestre, dirigimos nuestra mirada hacia la luna. Estados Unidos aterrizó dos astronautas en su desolada superficie en 1969, y siguieron cinco misiones tripuladas más. La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) de Estados Unidos lanzó sondas para estudiar el sistema solar. Las estaciones espaciales tripuladas comenzaron a brillar en el cielo. La NASA desarrolló naves espaciales reutilizables, orbitadores de transbordadores espaciales, para transportar astronautas y satélites a la órbita. La tecnología de los viajes espaciales había avanzado años luz en solo tres décadas. Gagarin tuvo que lanzarse en paracaídas desde su nave espacial después de volver a entrar en órbita. El transbordador espacial deja la órbita a 16,465 millas por hora (26,498 kilómetros por hora) y se desliza hasta detenerse en una pista sin usar un motor.

Los viajes espaciales no se parecen en nada a las películas. Ir de A a B requiere cálculos complejos que involucran inercia y gravedad (literalmente, ciencia espacial) para “lanzarse” de un planeta a otro (o luna) a través del sistema solar. La misión Voyager de la década de 1970 aprovechó una rara alineación de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno para reducir casi 20 años de tiempo de viaje. El espacio también es peligroso. Más de 20 astronautas han muerto haciendo su trabajo.

Eso no ha impedido que la gente se registre y despegue. El programa de transbordadores de la NASA ha terminado, pero las empresas privadas están preparando sus propios programas espaciales. Una empresa llamada Planetary Resources planea enviar robots astronautas al Cinturón de Asteroides para extraer metales preciosos. Otra empresa llamada SpaceX espera llevar astronautas civiles a Marte, el próximo paso humano hacia el sistema solar, en 20 años. La NASA y otras compañías civiles están planeando sus propias misiones a Marte. ¿Quizás serás miembro de uno? No olvide traer a su perro.

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