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Expedición de Lewis y Clark

febrero 9, 2021

En una sombría tarde de diciembre de 1803, un barco se deslizó por las orillas del río Mississippi y aterrizó en la desembocadura del río Wood en lo que hoy es el estado de Illinois. Un grupo de hombres se bajó y comenzó a acampar bajo un dosel oscuro de robles. De repente, se produjo una violenta tormenta que azotó la zona con nieve y granizo.

Una pintura muestra a los exploradores Meriwether Lewis y William Clark navegando por el río Missouri en su viaje hacia la costa oeste de los Estados Unidos.

Sin embargo, los hombres no volvieron atrás. En cambio, se agacharon y pasaron los siguientes cinco meses aquí preparándose para el viaje en el que estaban a punto de embarcarse, en el que el mal tiempo sería uno de los muchos peligros que enfrentarían.

Entre estos hombres se encontraban Meriwether Lewis y William Clark, colíderes de una expedición encargada de explorar tierras que Estados Unidos había adquirido recientemente. Su viaje se convertiría en una caminata épica de 13.000 kilómetros de largo, y el primer gran paso en la expansión hacia el oeste de Estados Unidos.

VAMOS A HACER UN TRATO

Cuando Thomas Jefferson se convirtió en el tercer presidente de los Estados Unidos en 1801, el país básicamente se detuvo en el río Mississippi. Francia controlaba gran parte de la tierra al oeste de esta vía fluvial.

El presidente Jefferson quería adquirir el puerto de Nueva Orleans, en lo que ahora es el estado de Luisiana, de manos de los franceses. Su ubicación privilegiada lo convirtió en un lugar clave para el comercio. En 1803, Jefferson realizó lo que se conoce como uno de los mejores acuerdos inmobiliarios de la historia: la Compra de Luisiana.

Después de las negociaciones, Francia acordó vender toda la ciudad de Nueva Orleans, que incluía el puerto, a Estados Unidos por $ 10 millones; arrojaron el resto del territorio que poseían por $ 5 millones adicionales. El acuerdo, que le dio a los Estados Unidos aproximadamente 828,000 millas cuadradas de tierra, casi duplicó el tamaño de la nación de casi 30 años.

Estados Unidos solo pagó alrededor de tres centavos por acre por la tierra, que se extendía desde el río Mississippi en el este hasta las Montañas Rocosas en el oeste y desde el Golfo de México en el sur hasta la frontera con Canadá en el norte. España todavía poseía gran parte de la parte suroeste de lo que hoy es Estados Unidos, que se extiende desde el área que se convertiría en Texas hasta la actual California.

Comprar esta enorme cantidad de tierra era una cosa, pero explorarla era otra. Jefferson quería planificar una expedición para investigar el territorio. Llamó a la misión propuesta el Viaje del Descubrimiento y comenzó a reunir un equipo de exploradores llamado Cuerpo (KOR) del Descubrimiento. El presidente eligió al capitán Meriwether Lewis y al capitán William Clark para dirigir la expedición. Lewis, el secretario personal del presidente Jefferson, era un oficial del ejército de los Estados Unidos y hablaba varios idiomas nativos americanos. Lewis recomendó a Clark, un oficial retirado que había servido junto a él en el ejército, como co-líder de la expedición.

CAMINO AL OESTE

Este mapa muestra parte de la ruta tomada por Lewis y Clark en su Viaje de descubrimiento.

En la primavera de 1804, Lewis, Clark y decenas de otros hombres salieron en barco de St. Louis, Missouri. Viajaron hacia el oeste a través de lo que ahora es Missouri, Iowa, Nebraska y Dakota del Sur.

En noviembre llegaron a Knife River Village en la actual Dakota del Norte. Allí conocieron a una joven nativa americana Shoshone llamada Sacagawea (Sa-kuh-juh-WEE-uh) y su marido, comerciante de pieles, Toussaint Charbonneau (Too-SAHNT SHAR-bon-oh). La pareja se unió a la expedición como intérpretes, traduciendo el idioma de las tribus locales para los hombres de Lewis y Clark.

Sin embargo, Sacagawea no solo sirvió como intérprete durante el viaje. Ayudó a los hombres de Lewis y Clark a obtener suministros y caballos esenciales, identificó plantas y hierbas comestibles y evitó relaciones hostiles con otras tribus simplemente estando con el grupo, todo mientras cargaba a su bebé recién nacido en la espalda.

Después de conocer a Sacagawea y su esposo, el Cuerpo viajó hacia el oeste desde Dakota del Norte, de 15 a 20 millas por día a pie y en bote, hacia las montañas. Día tras día, el equipo exhausto y helado se enfrentó a ríos turbulentos y picos peligrosos, sobreviviendo con muy poca comida. No verían el Océano Pacífico hasta noviembre de 1805, más de un año después de que salieron de Missouri.

REGRESANDO A CASA

Después de un largo invierno esperando a que pasara el mal tiempo, el Cuerpo pudo comenzar a regresar al este en marzo de 1806. Después de regresar Sacagawea y su esposo a Dakota del Norte, el resto del Cuerpo regresó a Missouri a fines de septiembre, más de dos años después de que comenzaran su expedición.

Después de enterarse del exitoso viaje de Lewis y Clark, millones de estadounidenses comenzaron a migrar hacia el oeste en busca de nuevas oportunidades.

El equipo de Lewis y Clark trazó mapas de tierras, ríos y montañas inexplorados. Trajeron diarios llenos de detalles sobre las tribus nativas americanas y notas científicas sobre plantas y animales que nunca antes habían visto. También trajeron historias, historias que hicieron que otros estadounidenses soñaran con ir al oeste.

Muchos estadounidenses hicieron más que soñar. La gran expansión hacia el oeste estaba a punto de comenzar.

Texto adaptado de Los diarios de Lewis y Clark; El Mississippi y la creación de una nación: desde la compra de Luisiana hasta la actualidad; y Sacagawea

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